Photo: Maria Piedrabuena

 A group of Latina women, all of different ages and backgrounds, carefully studied the images pinned to a giant chart in the middle of a meeting room. Siris Barrios, the community liaison for Riverside Rediscovered, was going over the names of several local legislators and their party affiliations. Suddenly, one of the women raised her hand.

“Excuse me, is blue for Republicans and red for Democrats?,” she asked. “I get confused,” she said. “No, the opposite,” another woman answered, “I have it written right here in my notebook.”

This kind of interaction and knowledge is precisely the goal of a new initiative that looks to empower local Latina women.

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The training, called the Civic Leadership Academy, the third of its kind on Long Island, is the result of a partnership between Riverside Rediscovered and Services for the Advancement of Women (SEPA Mujer.) The program looks to foster civic engagement in the Latino community by providing a safe space for women to learn about how their community works and how to become more active members in it.

The course, which started in early January, consists of four, five-hour training sessions in Spanish that include topics such as The Legislative Process in the United States, Immigration History and The Declaration of Human Rights. There are 20 women registered.

“We want them to know and respect the laws of this country as well as help them to understand their rights so they can fully exercise them,” said SEPA Mujer member Nelly Amaya.

Amaya said that they focused on women because they are the ones making most of the decisions in the home, in charge of paying the bills and are basically the main drivers for their families.

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SEPA Mujer, said Barrios, was the perfect partner because of their history helping and empowering women on Long Island. After conducting a series of orientations in the Fall, SEPA Mujer decided to implement an official Leadership Academy course and open a SEPA Mujer chapter in the Riverhead-Riverside-Flanders area. After students graduate, they will be able to meet once a month to discuss the issues affecting their community.

Barrios, born in El Salvador and raised in California, said that the program was born out of the need to see more Latinos represented in the local boards and civic associations. She went on to explain that even though Latinos regularly meet at church, there isn’t any other official site where they can convene and address the issues that affect them and learn about ways for them to have meaningful impact.

Riverside Rediscovered, a crowdsourced placemaking initiative developed in partnership with Renaissance Downtowns and the Town of Southampton, has been working on the redevelopment and revitalization of the Riverside-Northampton-Flanders area for two and half years. Barrios said that even though Riverside Rediscovered has successfully engaged many people in the community, she noticed that she was almost always the only Latina represented at the different meetings with other organizations and entities.

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“We want to bridge the gap that now exists in local Latino representation,” Barrios said.

Training them and making them feel they have a safe space where they can speak out are crucial she said.

She also stressed that empowering the Latino community to become more civically engaged is something that brings together the Latino and Non-Latino communities together.

Ron Fisher, president of the Flanders Riverside Northampton Community Association or FRNCA, a non-profit organization agrees and said that when SEPA Mujer’s executive director Martha Maffei and Barrios brought the idea to him he fully supported it.

“Currently our membership lacks diversity and we hope that this leadership training will help us to diversify this association and accurately represent the people that live here. That is our main goal for 2017,” Fisher said.

The program, which had a total cost of $4,000, is funded by the corporate sponsor Renaissance Downtowns, ASCEND, a non-profit, and FRNCA.

The lack of Latino civic participation is due to several factors that Barrios said need to be addressed. Not feeling safe, the language barrier or the lack of knowledge are deterrents that impede Latinos to have their voices heard.

“I know what it’s like,” said Barrios. “I come from a war-torn country, where, if you spoke up, you could be in serious trouble. That’s the instinct that many Latinos have, to protect themselves,” she said.

Barrios said that the top issues affecting the local Latino community have to deal with housing and landlord abuse and discrimination, as well as education and the desire of Latinos to be able to participate in the local schools and advocate for their children.

Noemi Sanchez, a member of SEPA Mujer and president of Mujeres Sin Fronteras (Women Without Borders), knows intimately about the need that the Latino community has for programs like the Leadership Academy.

A survivor of domestic violence, she wasn’t engaged in her community because of fear. SEPA Mujer helped her understand her rights and that motivated her to become an activist and advocate for women.

“It is thanks to initiatives like the Leadership Academy that I’m here today. I want to help other women become empowered as well. They have to learn how everything works and this is the first step,” she said.

Elsa Mendez, a Riverhead resident for over 15 years and a native from Ecuador, signed up for the Leadership Academy because she says that she wanted to become more active and make a difference.

“There are a lot of obstacles, mainly because of the language barrier, but we want to be a part of this community 100 percent. My goal now is to bring the knowledge that I have learned to others as well,” Mendez said.

Fisher, who met with four of the women in the Academy, said that he was impressed by them and that he looked forward to their graduation.

The Civic Leadership Academy women will graduate in a ceremony that will be held at Southampton Town Hall on February 3 at 10 a.m.

According to the U.S. Census, Riverhead has about a 25-percent Latino population and the Riverside-Flanders-Northampton area has around 30 percent.

Editor’s note: This article has been amended to reflect corrections in the titles/roles of two participants, which were misstated in the original.

En Español: Una nueva iniciativa empodera mujeres Latinas locales para que se involucren más de forma cívica en la comunidad

Photo: Maria Piedrabuena

Un grupo de mujeres Latinas, todas de diferentes edades y nacionalidades, estaban estudiando cuidadosamente las imágenes mostradas en un enorme cartel situado en medio de una sala de conferencias.

Siris Barrios, la encargada de relaciones comunitarias de Riverside Rediscovered, estaba en el proceso de educar a las mujeres sobre los legisladores locales y los partidos políticos a los que representaban. De repente, una de las mujeres levanto su mano.

“Disculpe, los Republicanos son azules y los Democratas rojos,?” preguntó la mujer. “Me confundo a veces,” dijo ella. “No, lo contrario,” respondió otra mujer presente. “Lo tengo escrito aquí en mi cuaderno.”

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Esta clase de interacción y conocimiento es precisamente la meta de una nueva iniciativa que busca empoderar a las mujeres Latinas de la zona.

El entrenamiento, llamado Academia Cívica de Liderazgo o “Civic Leadership Academy” en inglés, es el resultado de la colaboración entre Riverside Rediscovered y Servicios Para el Avance de la Mujer (SEPA Mujer). El programa busca fomentar el compromiso cívico en la comunidad Latina y proveer espacios donde las mujeres se sientan seguras y puedan aprender sobre cómo funcionan sus comunidades y como involucrarse en ellas de forma más directa.

El curso, que empezó a principios de Enero, consiste de cuatro sesiones de cinco horas en español e incluye temas como El Proceso Legislativo en los Estados Unidos, Historia sobre Inmigración y la Declaración de los Derechos Humanos. A la fecha un total de 20 mujeres están registradas.

“Queremos que ellas conozcan y respeten las leyes de este país, pero que también entiendan que tienen derechos y que los pueden ejercer,” dijo Nelly Amaya, miembro de SEPA Mujer.

Amaya dijo también que se habían enfocado en las mujeres principalmente porque ellas son las que toman las decisiones en casa, pagan las cuentas y son las principales promotoras de sus familias.

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SEPA Mujer, dijo Barrios, son los colaboradores perfectos debido a su extensa historia en Long Island ayudando y empoderando a la mujer.

Tras una serie de orientaciones llevadas a cabo en el otoño, SEPA Mujer decidió implementar un curso oficial, la Academia Cívica de Liderazgo, y abrir una división de la organización en el área de Riverhead, Riverside y Flanders. Una vez que las estudiantes se gradúen, podrán ser parte las reuniones mensuales que se llevaran a cabo y tratar los temas que afectan a la comunidad.

Barrios, que nació en el Salvador y se crio en California, dijo que el programa se creó debido a la necesidad urgente que hay de ver más Latinos representados en las juntas locales y asociaciones cívicas. Explico además que, aunque los Latinos se reúnen en sitios como la iglesia, no existe realmente ningún otro sitio oficial donde los Latinos pudieran reunirse de forma regular y discutir los temas que les afectan, así como aprender de que manera y como ellos podrían hacer una diferencia.

Riveside Rediscovered, una iniciativa de colaboración abierta distribuida desarrollada en conjunto con el grupo Renaissance Downtowns y el ayuntamiento de Southampton, ha trabajado en la revitalización y mejora del área de Riverside-Northampton-Flanders por más de dos años y medio. Barrios dice que a pesar de han sido exitosos llevando su mensaje a la comunidad en general, ella nota que siempre es la única Latina presente en las diferentes reuniones con otras organizaciones y entidades.

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“Queremos encontrar la manera de llenar los espacios que ahora existen en la representación local latina,” Barrios dijo.

Entrenarlos y hacerlos sentir que tiene un espacio seguro donde puedan hablar es algo crucial dijo ella.

Además destaco que empoderar la comunidad latina a que este mas involucrada cívicamente es una meta que ayuda a acercar las comunidades Latinas y no-Latinas.
Ron Fisher, presidente de la Asociación Comunitaria de Flanders, Riverside Northampton o FRNCA, una organización sin ánimo de lucro, está de acuerdo y dijo que cuando la directora ejecutiva de SEPA Mujer Martha Maffei y Barrios le propusieron la idea, la apoyo completamente.

“En este momento nuestra a nuestra membrecía le hace falta diversidad. Esperamos que entrenamiento de liderazgo ayude a diversificar la asociación y representar de forma genuina a las personas que viven aquí. Esa es nuestra meta para el 2017, dijo Fisher.
El programa, que tuvo un costo total de $4,000 fue financiado en parte por un patrocinador corporativo, Renaissance Downtowns, ASCEND, una organización sin ánimo de lucro y FRNCA.

La falta de participación cívica por parte de los latinos se debe a varios factores que tienen que ser abordados, dijo Barrios. El no sentirse seguro, la barrera del lenguaje o la falta de conocimiento son disuasivos que impiden que los latinos hagan que sus voces se oigan.

“Yo sé como es,” dijo Barrios. “Yo vengo de un país destrozado por la guerra, donde, si alzas la voz, te puedes meter en problemas. Ese es el instinto de muchos latinos, el de protegerse,” ella dijo.

También explico que los temas que afectan principalmente a la comunidad latina tienen que ver con la vivienda y el abuso de dueños de casa y la discriminación, así como también el deseo de muchos latinos de participar de formas más directa en las escuelas locales y abogar por la educación de sus hijos.

Noemi Sanchez, miembro de SEPA Mujer y presidenta de Mujeres Sin Fronteras, conoce de forma intima la necesidad que la comunidad tiene de programas como la Academia de Liderazgo.
Una sobreviviente de violencia domestica, ella no estaba involucrada en su comunidad por miedo. SEPA Mujer la ayudo a entender sus derechos y la motivo a volverse una activista y a abogar por la mujer.

“Es gracias a iniciativas como la academia de liderazgo que estoy aquí hoy. Yo quiero ayudar a otras mujeres a que se empoderen también. Ellas tienen que aprender cómo funciona todo y este es el primer paso,” dijo ella.

Elsa Méndez, una residente de Riverhead de origen Ecuatoriano que ha vivido en el área por más de 15 años, se registro para la Academia de Liderazgo porque dice que su meta es estar más activa en la comunidad y hacer la diferencia.

“Hay muchos obstáculos, principalmente por el idioma, pero queremos ser parte de esta comunidad cien por ciento. Mi meta es llevarle lo que he aprendido a otras mujeres,” dijo Méndez.

Fisher, quien conoció a cuatro de las mujeres que están participando en el curso, dijo que se había quedado impresionado con ellas y que anhela que llegue su graduación para felicitarlas.

Las mujeres de la Academia Cívica de Liderazgo se graduaran en una ceremonia oficial que se llevara a cabo en el Ayuntamiento de Southampton el 3 de Febrero de 2017 a las 10 a.m.

De acuerdo la oficina de Censos de Estados Unidos, Riverhead tiene una población latina del 25% y Riverside-Flanders-Northampton alrededor del 30%.

Nota editorial: este artículo ha sido enmendado para reflejar correcciones en los títulos/roles de dos participantes que originalmente estaban equivocados.

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Maria Piedrabuena
María, a multimedia reporter, graduated from Stony Brook University with degrees in journalism and women and gender studies. She has worked for several news outlets including News12 and Fortune Magazine. A native of Spain, she loves to read, write and travel. She lives in Manorville. Email Maria